VPH: Cánceres de cabeza, cuello y boca

El virus del papiloma humano (VPH) es la enfermedad de transmisión sexual más común en los Estados Unidos, con 14 millones de nuevos casos cada año. Según los Centros para el Control de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) hay más de 40 tipos de VPH, pero la mayoría son eliminados del cuerpo por el sistema inmunológico sin causar ningún problema de salud.

Aun así, algunos tipos de VPH afectan a la boca y la garganta. Las cepas de bajo riesgo pueden causar verrugas en la boca o la garganta, pero las cepas de alto riesgo están asociadas con cánceres de cabeza y cuello (también conocidos como cánceres orofaríngeos) que afectan a la garganta, las amígdalas y el dorso de la lengua. El cáncer oral es sólo un tipo de cáncer de cabeza y cuello. Los datos de CDC indican que alrededor de un 7% de la población tiene VPH oral, pero sólo un 1% tiene el tipo de VPH oral encontrado en los cánceres de cabeza y cuello. 

¿Cuán comunes son los cánceres relacionados con el VPH?

El VPH se asocia en la actualidad con 9.000 casos de cáncer de cabeza y cuello cada año en los Estados Unidos, según los CDC. Es cuatro veces más común en los varones que en las mujeres.

¿Cuáles son los síntomas de cáncer de cabeza y cuello relacionados con el VPH?

Los indicios y síntomas incluyen:
  • malestar, dolor o irritación que no desaparece
  • manchas rojas o blancas, o dolor, sensibilidad, o entumecimiento en la boca o en los labios
  • bultos, inflamación de los tejidos, lunares rojos, áreas con descamación o erosión
  • dificultad para masticar, tragar, hablar o mover la mandíbula o la lengua
  • •cambio en la manera en que sus dientes se ajustan entre sí cuando usted cierra la boca
Algunos pacientes se quejan de dolor persistente en la garganta, con la sensación de tener algo atrancado en ella, cambios en la voz, dolor de oídos, dolor al tragar y pérdida no justificada de peso. Si usted tiene alguno de estos síntomas, dígaselo a su dentista, especialmente si lo tiene desde hace dos semanas o más.

¿Dónde se desarrollan los cánceres de cabeza y cuello con VPH positivo?

Los cánceres de cabeza y cuello con VPH positivo se desarrollan usualmente en la garganta detrás de la lengua, y cerca de, o en los pliegues de las amígdalas, lo cual hace difícil detectarlos.

Si bien las personas que padecen cánceres con VPH positivo tienen un riesgo de muerte o de recaída más bajo que aquellas que padecen cánceres con VPH negativo, el diagnóstico precoz se asocia con los mejores resultados. Los chequeos dentales rutinarios que incluyan un examen de toda la cabeza y del cuello pueden ser vitales para la detección temprana del cáncer. 

¿Puede la vacuna del VPH ayudar a prevenir el cáncer de cabeza y cuello?

Los CDC recomiendan que chicos y chicas de 11 a 12 años reciban dos dosis de la vacuna VPH para prevenir los cánceres cervicales y otros cánceres genitales menos comunes. Es posible que la vacuna del VPH pueda prevenir también los cánceres de cabeza y cuello, dado que previene una infección inicial con tipos de VPH que pueden causar estos cánceres. Pero los estudios que están actualmente siendo realizados no han recopilado todavía datos suficientes para decir si la vacuna del VPH previene estos cánceres.

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